Ann Enkoji sieht normalerweise gerne ihre Zahnarzthelferin, aber als ihre Zahnarztpraxis in Santa Monica, Kalifornien, im vergangenen Frühjahr ihren Reinigungsbesuch absagte, fühlte sie sich erleichtert.

Sie war ohnehin vorsichtig gewesen, den Termin einzuhalten, und hatte sich Sorgen gemacht, dass die Finger und Instrumente eines anderen ihren Mund erforschten, als sich mehr als 25.000 Amerikaner täglich mit dem Coronavirus infizierten.

“Es ist einfach zu nah in dieser Mund-Nasen-Region”, sagte Frau Enkoji, 70, eine Marketing-Design-Beraterin mit Sitz in Santa Monica.

Als sie im September zur Reinigung in ihre Zahnarztpraxis zurückkehrte, wurde sie gebeten, sich die Hände zu waschen und eine antimikrobielle Mundspülung zu verwenden. Diese Maßnahmen könnten laut Gesundheitsrichtlinien des Bundes dazu beitragen, die Ausbreitung von Keimen in Aerosol und Spritzern während der Behandlung einzudämmen.

Ohne Zweifel gehört die Zahnmedizin zu den intimeren Gesundheitsberufen. Patienten müssen den Mund weit offen halten, während Zahnärzte und Hygieniker mit Spiegeln, Skalierern, Sonden und bis vor kurzem diesen krampfauslösenden Bohrern im Inneren herumstochern.

Solche Bohrer und andere Kraftgeräte, einschließlich Ultraschall-Scaler und Luftpolierer, können schwebende Tröpfchen oder Aerosolspray erzeugen, die in der Luft hängen und möglicherweise das Virus tragen, das Patienten und Personal gefährden könnte.

Zahnarztpraxen arbeiten heute deutlich anders als vor der Pandemie. Seit ihrer Wiedereröffnung im Mai und Juni folgen sie den Richtlinien des Bundes und den Empfehlungen der Industriegruppen, um die Ausbreitung von Covid einzudämmen.

In Los Angeles County, wo Frau Enkoji lebt, wurden 1,4 Millionen Fälle verzeichnet, und New York City hat mehr als eine halbe Million Fälle gemeldet.

Und während die Impfung neue Aussichten bietet, gibt es neue Sorgen über ansteckendere Varianten des Virus sowie einen monatelangen Zeitplan für die Einführung der Impfstoffe für die breite Öffentlichkeit.

Viele Zahnarztpraxen sind in den letzten Monaten geöffnet geblieben. Zahnärzte und Hygieniker sind mit Gesichtsschutz, Masken, Kleidern, Handschuhen und Haarabdeckungen ausgestattet, die Duschhauben ähneln. Sie haben aerosolspeiende Kraftgeräte beiseite gelegt, und Hygieniker verlassen sich stattdessen auf traditionelle Handwerkzeuge, um Plaque und Zahnstein von Patienten zu entfernen.

Bei den neuen Verfahren werden Patienten in der Regel einige Tage vor dem Besuch angerufen und gefragt, ob sie Covid-Symptome haben. Sie können aufgefordert werden, in ihren Autos zu warten, bis sie gesehen werden können. Ihre Temperaturen können vor dem Betreten einer Zahnarztpraxis gemessen werden und sie müssen Masken tragen, außer während der Behandlung, alle Maßnahmen, die von den US-amerikanischen Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten empfohlen werden.

Zahnarztpraxen sehen jetzt auch anders aus. Viele Zahnärzte lassen jeweils nur einen Patienten im Büro. Bei Exceptional Dentistry auf Staten Island gibt es im Wartebereich keine Zeitschriften, und an der Rezeption wurden Plexiglasschilde angebracht, sagte Dr. Craig Ratner, Inhaber des Büros im Stadtteil Tottenville.

Und Besuche können länger dauern, weil das Skalieren von Hand mühsamer ist als das Anwenden von Ultraschall-Scalern, und weil einige Patienten Zahnstein, Flecken und Plaque auf ihren Zähnen haben, die auf pandemiebedingte Lücken bei Besuchen zurückzuführen sind, sagte Dr. Ratner Präsident der New York State Dental Association.

“Es ist unglücklich, aber verständlich”, sagte er.

Diese Revolution in der Zahnschutzausrüstung wurde mit der Revolution verglichen, die das HIV begleitete/.AIDS-Pandemie, als viele Zahnärzte zum ersten Mal Handschuhe und Masken trugen, so ein Artikel in der Zeitschrift JDR Clinical & Translational Research.

“Die Zahnmedizin hat sich verändert – es ist unglaublich, wie sie sich in den letzten Monaten verändert hat”, sagte Dr. Donald L. Chi, Kinderzahnarzt und Professor für Mundgesundheitswissenschaften und Gesundheitsdienste an der University of Washington.

Covid-19 hatte die Vereinigten Staaten Anfang Februar kaum berührt, als Dr. William V. Giannobile, Dekan und Professor an der Harvard School of Dental Medicine in Boston, von einem Kollegen in Wuhan, China, hörte.

Der Dekan der Zahnarztschule in Wuhan, wo das Coronavirus erstmals am Silvesterabend 2019 gemeldet wurde, fragte Dr. Giannobile, ob er dazu beitragen würde, die Ergebnisse seines Teams in den USA erneut zu veröffentlichen.

Die Autoren des Artikels, der im Journal of Dental Research erscheinen würde, legten grundlegende Sicherheitsmaßnahmen fest, die später von Tausenden US-Zahnärzten übernommen werden sollten.

“Sie haben gezeigt, dass die Bereitstellung von Zahnpflege sicher ist und dass Richtlinien für die Triage von Patienten und die Bereitstellung von Zahnpflege eingeführt werden können”, sagte Dr. Giannobile.

Diese Richtlinien umfassen nicht nur die mittlerweile allgegenwärtige Verwendung von Schutzausrüstung für das Personal, sondern auch Fragen vor dem Besuch und Temperaturprüfungen sowie die Verwendung von Masken durch die Patienten. Und die Wuhan-Forscher erklärten, dass “in Gebieten, in denen sich Covid-19 verbreitet, nicht dringende Zahnarztpraxen verschoben werden sollten” – Ratschläge, die Anfang letzten Jahres von der CDC und der American Dental Association gebilligt wurden.

Aktualisiert

Apr. 9, 2021, 8:42 ET

Die Frühlingsschließung von Zahnarztpraxen bereitete vielen Zahnarztpraxen große Schwierigkeiten. Nur 3 Prozent dieser Büros in den USA blieben im März und April geöffnet, und Entlassungen und Urlaube führten zum Verschwinden von mehr als der Hälfte der Jobs in Zahnarztpraxen, sagte Marko Vujicic, Chefökonom der ADA

“Dies war ein beispielloses Ereignis in der Zahnmedizin”, sagte Vujicic. Als sich die Türen später im Frühjahr öffneten, stieg die Zahl der Patienten.

Sein Verband hat um Erlaubnis gebeten, landesweit Tests für das Virus durchzuführen und Covid-Impfstoffe zu verabreichen. Zahnärzte durften den Impfstoff in 20 Bundesstaaten verabreichen, darunter in Kalifornien, Connecticut, New Jersey und New York.

Zahnärzte stehen auf der Prioritätenliste für diejenigen, die für den Impfstoff in Frage kommen, ganz oben. In 40 Bundesstaaten haben sie den Status der Phase 1a. Die CDC empfiehlt, dass Zahnarzthelfer und -assistenten ebenfalls in die Prioritätenliste für Impfstoffe aufgenommen werden.

In New York City hat das College of Dentistry der New York University im vergangenen Winter persönliche Besuche ausgesetzt, aber Ende Juni die dringenden Fälle wieder aufgenommen. Seitdem wurden täglich mehr als 700 Patienten behandelt, sagte Elyse J. Bloom, stellvertretende Dekanin des College. Und die obligatorischen Virustests für Studenten, Mitglieder der Fakultät und des Personals haben dazu beigetragen, dass die Zahl der positiven Fälle am College insgesamt deutlich niedriger war als in New York City, sagte sie.

Die Angst vor dem Verlust von Arbeitsplätzen hat die Branche erfasst.

“Dies war eine sehr beängstigende Zeit für viele Menschen”, sagte JoAnn Gurenlian, Professorin für Zahnhygiene an der Idaho State University, die eine Task Force für die Rückkehr zur Arbeit bei der American Dental Hygienists Association leitet.

Mehr als die Hälfte der Zahnarzthelfer, Zahntherapeuten und Mundgesundheitsspezialisten gab an, in einer Umfrage der International Federation of Dental Hygienists vom Juni 2020 nicht gearbeitet zu haben. Die Hälfte sagte, sie seien zutiefst besorgt, dass sie nicht genug persönliche Schutzausrüstung hätten, um Patienten zu behandeln.

Auch die Patienten waren besorgt. Einige Zahnärzte haben gestresste Klienten behandelt, die im Schlaf ihre Zähne knirschten und Geräte zur Verhinderung von Chips oder Brüchen benötigten.

“Ehrlich gesagt habe ich viele Nachtwächter gemacht”, sagte Dr. Todd C. Kandl, der 13 Jahre lang seine Familienpraxis mit acht Mitarbeitern in East Stroudsburg, Pennsylvania, aufgebaut hat und im Poconos versteckt ist.

Dr. Kandl musste die Praxis Mitte März schließen und erhielt ein Bundesdarlehen, mit dem er am 1. Juni wiedereröffnet werden konnte. Dazwischen habe er versucht, den Zustand der Patienten telefonisch zu diagnostizieren, sagte er. Jetzt sind die meisten seiner Patienten zurückgekommen.

Er und seine Mitarbeiter befolgen die CDC-Richtlinien, indem sie für jeden Patienten ein sauberes Kleid anziehen und es anschließend wechseln. Sie waschen alle Kleider im Büro.

Er hat eine Reihe der von der CDC empfohlenen Upgrades installiert, darunter HEPA-Filtereinheiten (High-Efficiency Particle Air), um feine Partikel einzufangen. Und er kaufte mehrere Absaugsysteme, die Tröpfchen und Aerosole entfernen, sowie ultraviolettes Licht, um die Desinfektion zu unterstützen.

Dr. Kandl entschied sich auch dafür, die Verwendung von Lachgas einzustellen, einem Gas, das zur milden Beruhigung und Entspannung ängstlicher Zahnpatienten verwendet wird. In der Vergangenheit verwendete er das Gas selten, aber während des Covid-19-Ausbruchs machte er sich Sorgen um sein System, einen älteren Typ, der das Risiko einer Exposition von Patienten nicht wert war.

Lynn Uehara, 55, Geschäftsführerin einer Zahnarztpraxis in Hawaii, sagte, dass das Leben auf einer Insel zu Versandproblemen geführt habe, um die Schutzausrüstung zu erhalten, die ihre Mitarbeiter benötigen.

“Unsere Masken und Handschuhe werden von unseren wichtigsten Dentallieferanten rationiert”, sagte Frau Uehara. Die vor vier Monaten bestellten Kleider sind endlich angekommen. Und die Preise steigen. „Früher haben wir ungefähr 15 US-Dollar für eine Schachtel Handschuhe bezahlt. Jetzt berechnen sie uns 40 bis 50 Dollar pro Box. “

Aber wie andere Zahnärzte ist sie jetzt eine Veteranin der Unsicherheit. Wenn das Fehlen von Schutzausrüstung bedeutet, die Anzahl der Patienten zu verringern, “dann werden wir das tun”, sagte sie.

Die Familie Uehara hat Büros in Honolulu auf Oahu und in Hilo auf der großen Insel Hawaii. Die Pandemiesperren beeinträchtigten seine Praktiken. Familienmitglieder pendeln mit einem Verkehrsflugzeug zwischen den beiden Inseln hin und her, was ein weiteres Risiko darstellt.

Die Wiedereröffnung verlief langsam, aber die Patienten sind zurückgekehrt. “Ich habe das Lachen im Büro gehört”, sagte Frau Uehara.

Ein Anstieg der Coronavirus-Fälle bei Kindern hat auch Kinderzahnärzte vor Herausforderungen gestellt.

Anfang Dezember befürwortete die CDC nachdrücklich schulbasierte Programme, bei denen Zahnärzte dünne Beschichtungen, sogenannte Versiegelungen, auf die hinteren Zähne von Kindern der dritten bis fünften Klasse auftragen. Solche Versiegelungen sind besonders hilfreich für Kinder mit Hohlraumrisiko und für Kinder, deren Familien sich private Zahnärzte nicht leisten können, so die Agentur.

Dr. Chi, der Kinderzahnarzt und Professor an der Universität von Washington, sagte, dass die Zahnmedizin konservativere Methoden zur Behandlung von Karies anwendet, da einige Bohrer und Werkzeuge das Ansteckungsrisiko erhöhen könnten.

Dr. Chi, der in der Odessa Brown Kinderklinik in Seattle praktiziert, sagte, dass eine Möglichkeit, das Bohren zu vermeiden, darin bestand, Silberdiaminfluorid auf den Milchzahn eines Kindes zu setzen, um das Wachstum einer Höhle zu verhindern.

Er kann auch Edelstahlkronen auswählen, um das Wachstum eines Hohlraums zu blockieren. Das Anbringen solcher Kronen erfordert normalerweise das Betäuben des Zahns, das Entfernen von Karies und das Umformen des Zahns mit einem Bohrer und das anschließende Installieren der Krone.

Ein konservativerer Ansatz: Platzieren einer Krone direkt auf dem Milchzahn, ohne Karies oder Umformung zu entfernen. Es gibt Hinweise darauf, dass es genauso effektiv ist wie der traditionelle Ansatz, weniger Zeit benötigt und kostengünstiger ist, sagte Dr. Chi.

“Covid hat Zahnärzte wirklich ermutigt, alle Optionen zu prüfen, die Sie zur Behandlung von Zahnkrankheiten haben”, sagte er.

Einige Zahnärzte entscheiden sich jedoch möglicherweise dafür, den Beruf zu verlassen. Die ADA führte eine Umfrage durch, in der Zahnärzte gefragt wurden, wie sie reagieren würden, wenn ihre Patientenbesuche mehrere Monate lang gleich blieben.

“Unsere Daten zeigen, dass 40 Prozent der Zahnärzte ab 65 Jahren ernsthaft in Betracht ziehen würden, in den kommenden Monaten in den Ruhestand zu gehen, wenn das Patientenvolumen auf dem heutigen Stand bleibt”, sagte Dr. Vujicic.

Im Laufe der Zeit haben einige Patienten jedoch gelernt, sich anzupassen.

Enid Stein von Staten Island hat Dr. Ratners Praxis seit ihrer Wiedereröffnung fünf Mal besucht, um Implantate zu operieren und neue Kronen zu erhalten. Als selbstbeschriebene Germaphobe, die Alkoholspray in ihrem Taschenbuch trägt, brachte sie ihren eigenen Stift mit, um per Scheck zu bezahlen.

“Ich bin fertig, Gott sei Dank”, sagte sie. “Nicht, dass es mir nichts ausmacht, ihn und alle Mädchen im Büro zu sehen, aber ich bin in guter Verfassung.”