Seit Wochen ist die Stimmung in weiten Teilen der USA lebhaft. Fälle, Krankenhausaufenthalte und Todesfälle durch das Coronavirus sind stark von ihren Höchstständen gefallen, und täglich werden Millionen von Menschen neu geimpft. Restaurants, Geschäfte und Schulen haben wieder geöffnet. Einige Staaten, wie Texas und Florida, haben die Vorsichtsmaßnahmen ganz aufgegeben.

Auf messbare Weise gewinnen Amerikaner den Krieg gegen das Coronavirus. Leistungsstarke Impfstoffe und ein beschleunigter Rollout garantieren beinahe eine Rückkehr zur Normalität – zu Gartengrills, Sommercamps und Übernachtungen.

Es wird jedoch zunehmend klarer, dass die nächsten Monate schmerzhaft sein werden. Sogenannte Varianten breiten sich aus und tragen Mutationen, die das Coronavirus sowohl ansteckender als auch in einigen Fällen tödlicher machen.

Selbst als Ende letzten Jahres Impfstoffe zugelassen wurden, die einen Weg zum Ende der Pandemie aufzeigten, waren Varianten Großbritanniens, Südafrikas und Brasiliens betroffen. Es sind immer wieder neue Varianten aufgetaucht – in Kalifornien in einer Woche, in New York und Oregon in der nächsten. Diese neuen Versionen des Coronavirus drohen, ein Ende der Pandemie zu verschieben, wenn sie Wurzeln schlagen.

Im Moment scheinen die meisten Impfstoffe gegen die Varianten wirksam zu sein. Die Beamten des öffentlichen Gesundheitswesens sind jedoch zutiefst besorgt darüber, dass künftige Iterationen des Virus möglicherweise resistenter gegen die Immunantwort sind und die Amerikaner sich für regelmäßige Auffrischungsrunden oder sogar neue Impfstoffe anstellen müssen.

“Wir haben keine Evolution auf unserer Seite”, sagte Devi Sridhar, Professor für öffentliche Gesundheit an der Universität von Edinburgh in Schottland. “Dieser Erreger scheint sich immer so zu verändern, dass es uns schwerer fällt, ihn zu unterdrücken.”

Gesundheitsbeamte erkennen die dringende Notwendigkeit an, diese neuen Viren zu verfolgen, wenn sie durch die Vereinigten Staaten kriechen. Bereits jetzt steigt B.1.1.7, die hoch ansteckende Variante, die Großbritannien ummauerte und in Kontinentaleuropa Chaos anrichtet, in den Vereinigten Staaten exponentiell an.

Begrenzte Gentests haben mehr als 12.500 Fälle ergeben, viele davon in Florida und Michigan. Ab dem 13. März machte die Variante landesweit etwa 27 Prozent der Neuerkrankungen aus, gegenüber nur 1 Prozent Anfang Februar.

Die Regierung von Biden hat eine „Anzahlung“ in Höhe von 200 Millionen US-Dollar zugesagt, um die Überwachung zu beschleunigen. Diese Infusion soll es ermöglichen, wöchentlich 25.000 Patientenproben auf Virusvarianten zu analysieren. Es ist ein ehrgeiziges Ziel: Das Land sequenzierte im Dezember nur wenige hundert Proben pro Woche und skalierte ab dem 27. März auf etwa 9.000 pro Woche.

Bis vor kurzem wurde der Anstieg von B.1.1.7 durch sinkende Infektionsraten insgesamt getarnt, was die Amerikaner in ein falsches Sicherheitsgefühl wiegte und zu vorzeitig gelockerten Beschränkungen führte, sagen Forscher.

“Der beste Weg, über B.1.1.7 und andere Varianten nachzudenken, besteht darin, sie als separate Epidemien zu behandeln”, sagte Sebastian Funk, Professor für Dynamik von Infektionskrankheiten an der London School of Hygiene and Tropical Medicine. “Wir verdunkeln die Sicht wirklich, indem wir sie alle addieren, um eine Gesamtzahl von Fällen zu erhalten.”

Andere in Südafrika und Brasilien identifizierte Varianten sowie einige erstmals in den USA beobachtete Virusversionen verbreiteten sich langsamer. Aber auch sie sind besorgniserregend, weil sie eine Mutation enthalten, die die Wirksamkeit der Impfstoffe verringert. Erst diese Woche erzwang ein Ausbruch von P.1, der Variante, die Brasilien zerschmetterte, die Schließung des Skigebiets Whistler Blackcomb in British Columbia.

Die Welt befindet sich in einem Sprint zwischen Impfstoffen und Varianten, und die Schüsse werden schließlich gewinnen, sagen Wissenschaftler. Da sich das Coronavirus bei jeder Infektion weiterentwickeln kann, müssen Impfungen in den USA und anderswo so schnell wie möglich durchgeführt werden.

Die Infektionen nehmen wieder zu, was durch B.1.1.7 und andere Varianten in ungewissem Maße bedingt ist. Anfang dieser Woche bat Dr. Rochelle Walensky, Direktorin der Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten, die Amerikaner, weiterhin Maskierung und soziale Distanzierung zu üben, und sagte, sie habe das Gefühl eines „bevorstehenden Untergangs“.

“Wir dürfen uns so sehr freuen – so viel Versprechen und Potenzial, wo wir sind, und so viel Grund zur Hoffnung”, sagte sie. “Aber im Moment habe ich Angst.”

Das Coronavirus sollte sich nur langsam verändern. Wie alle Viren würde es Mutationen aufnehmen und sich zu Tausenden von Varianten entwickeln, sagten Wissenschaftler zu Beginn der Pandemie. Aber es würde sich jahrelang nicht wesentlich ändern – ein dummes Virus, wie manche es nannten.

Der Erreger widersetzte sich diesen Vorhersagen. “Wir haben erwartet, dass sich das Virus ändert”, sagte Dr. Michael Diamond, ein viraler Immunologe an der Washington University in St. Louis. “Wir haben nicht genau erwartet, wie schnell es passieren wird.”

Eine Variante ist nur dann von Belang, wenn sie ansteckender ist, schwerere Krankheiten verursacht oder die Immunantwort abschwächt. Die in Großbritannien, Südafrika, Brasilien und Kalifornien identifizierten Varianten erfüllen alle die Kriterien.

B.1.1.7, das als erstes allgemein bekannt wurde, ist nach jüngsten Schätzungen etwa 60 Prozent ansteckender und 67 Prozent tödlicher als die ursprüngliche Form des Virus.

Aktualisiert

3. April 2021, 15:04 Uhr ET

Die Variante unterscheidet sich nicht von der ursprünglichen, wie sie sich verbreitet, aber infizierte Menschen scheinen mehr und länger vom Virus zu tragen, sagte Katrina Lythgoe, eine Evolutionsbiologin an der Universität von Oxford. “Sie sind für mehr Tage ansteckender”, sagte sie.

B.1.1.7 ist so ansteckend, dass es Großbritannien erst nach fast drei Monaten strenger Anweisungen für den Aufenthalt zu Hause und einem aggressiven Impfprogramm gelungen ist, Infektionen zu bekämpfen. Trotzdem fielen die Fälle viel langsamer als bei einer ähnlichen Sperrung im März und April.

In Kontinentaleuropa bildete sich monatelang eine Welle von B.1.1.7-Fällen, die unter einer stetigen Abwanderung von Infektionen meist unbemerkt blieb. Die Variantenwelle erklimmt jetzt.

Polens Rate an täglichen Neuerkrankungen hat sich seit Mitte Februar verfünffacht, was die Schließung der meisten öffentlichen Veranstaltungsorte erzwingt. Deutschlands hat sich verdoppelt und ein Verbot von nächtlichen Versammlungen in Berlin ausgelöst.

In Frankreich, wo B.1.1.7 drei Viertel der Neuinfektionen verursacht, mussten einige Krankenhäuser Coronavirus-Patienten nach Belgien bringen, um Betten freizugeben. In Europa sterben jeden Tag ungefähr so ​​viele Menschen an Covid-19 wie vor einem Jahr.

Zu lange ignorierten Regierungsbeamte die Bedrohung. “Fallplateaus können die Entstehung neuer Varianten verbergen”, sagte Carl Pearson, ein wissenschaftlicher Mitarbeiter an der London School of Hygiene and Tropical Medicine. “Und je höher diese Hochebenen sind, desto schlimmer ist das Problem.”

In den Vereinigten Staaten begannen die Coronavirus-Infektionen im Januar rapide abzunehmen, was viele Staatsoberhäupter bald dazu veranlasste, Geschäfte wieder zu eröffnen und Beschränkungen zu lockern. Wissenschaftler warnten jedoch wiederholt davor, dass der Tropfen nicht von Dauer sein würde. Nachdem die Rate Mitte März bei etwa 55.000 Fällen und 1.500 Todesfällen pro Tag ihren Tiefpunkt erreicht hatte, verzeichneten einige Bundesstaaten – insbesondere Michigan – einen Anstieg.

Seitdem sind die nationalen Zahlen stetig gestiegen. Ab Samstag lag die tägliche Zahl bei fast 69.000, und der wöchentliche Durchschnitt lag um 19 Prozent über dem Wert von zwei Wochen zuvor.

Selbst wenn die Fälle zurückgingen, stellten die Forscher die Vorstellung in Frage, dass Impfungen der Grund seien. Millionen von Amerikanern werden jeden Tag geimpft, aber selbst jetzt haben nur 31 Prozent eine Einzeldosis eines Impfstoffs erhalten, und nur 17 Prozent der Bevölkerung haben vollen Schutz, so dass eine große Mehrheit anfällig ist.

“Tatsache ist, dass wir immer noch in einer Position sind, in der wir nicht genug geimpfte Menschen haben”, sagte Kristian Andersen, Virologe bei Scripps Research in San Diego. „Und wenn wir wie Texas sagen, dass wir mit Covid-19 fertig sind, wird B.1.1.7 hereinkommen und uns daran erinnern, dass wir nicht richtig liegen. Ich habe keinen Zweifel.”

Die Variante ist besonders in Florida verbreitet, wo der Staat die Beschränkungen aufhob und zunächst keinen Anstieg verzeichnete. Beamte in anderen Staaten führten dies als Begründung für die Wiedereröffnung an. Aber jetzt steigt Floridas Infektionsrate nach oben.

Die Variante wurde möglicherweise nur durch das verdeckt, was Wissenschaftler gerne als Saisonalität bezeichnen. Infektionen der Atemwege sind in Florida im Frühjahr normalerweise selten, bemerkte Sarah Cobey, Evolutionsbiologin an der Universität von Chicago. Coronavirus-Infektionen erreichten im Sommer letzten Jahres in Florida ihren Höhepunkt, als die Hitze die Menschen in Innenräumen trieb und dies möglicherweise erneut tun wird.

“Ich glaube immer noch nicht, dass wir nicht im Wald sind”, sagte Dr. Cobey und bezog sich auf das ganze Land. “Wenn wir diesen Frühling keine weitere Welle haben, werde ich mir wirklich große Sorgen um den Herbst machen.”

Während die meisten Impfstoffe gegen B.1.1.7 wirksam sind, sind Forscher zunehmend besorgt über andere Varianten, die eine Mutation namens E484K enthalten. (Wissenschaftler bezeichnen es oft angemessen als “Eek”.)

Diese Mutation hat sich in vielen Varianten weltweit unabhängig entwickelt, was darauf hindeutet, dass sie dem Virus einen starken Überlebensvorteil bietet.

In Laborstudien scheinen die Impfstoffe Pfizer-BioNTech und Moderna gegen B.1.351, die in Südafrika identifizierte Variante, etwas weniger wirksam zu sein. Diese Variante enthält die Eek-Mutation, die es dem Virus zu ermöglichen scheint, die Immunantwort des Körpers teilweise zu umgehen. Die von Johnson & Johnson, AstraZeneca und Novavax hergestellten Impfstoffe waren gegen B.1.351 noch weniger wirksam.

“Ich denke, für die nächsten ein oder zwei Jahre wird E484K die am meisten besorgniserregende Mutation sein”, sagte Jesse Bloom, Evolutionsbiologe am Fred Hutchinson Cancer Research Center in Seattle.

Die Mutation verändert das sogenannte Spike-Protein, das auf der Oberfläche des Coronavirus sitzt, geringfügig, was es für Antikörper nur ein wenig schwieriger macht, sich an den Eindringling zu binden und ihn zu zerstören.

Die gute Nachricht ist, dass das Virus nur ein paar Überlebenstricks in der Tasche zu haben scheint, und das erleichtert es Wissenschaftlern, diese Abwehrkräfte zu finden und zu blockieren. “Ich fühle mich ziemlich gut bei der Tatsache, dass es nicht so viele Möglichkeiten gibt”, sagte Michel Nussenzweig, Immunologe an der Rockefeller University in New York.

Die Eek-Mutation scheint die primäre Abwehr des Virus gegen das Immunsystem zu sein. Forscher in Südafrika berichteten kürzlich, dass ein neuer Impfstoff gegen B.1.351 auch alle anderen Varianten abwehren sollte.

Pfizer, BioNTech und Moderna testen bereits neu entwickelte Booster-Shots gegen B.1.351, die gegen alle Varianten wirken sollen, von denen bekannt ist, dass sie die Immunantwort abschwächen.

Anstelle eines neuen Impfstoffs gegen Varianten könnte es für Amerikaner jedoch genauso effektiv sein, innerhalb von sechs Monaten bis zu einem Jahr eine dritte Dosis der Pfizer-BioNtech- oder Moderna-Impfstoffe zu erhalten, sagte Dr. Anthony S. Fauci, Leiter des National Institut für Allergien und Infektionskrankheiten.

Dies würde die Antikörperniveaus bei jedem Empfänger hoch halten und jede Variante überwältigen – eine praktischere Strategie als die Herstellung eines speziellen Impfstoffs für jede neue Variante, sagte er.

“Meine einzige Sorge bei der Jagd nach allen Varianten ist, dass Sie fast Whac-A-Mole spielen würden, wissen Sie, weil sie immer wieder auftauchen”, sagte Dr. Fauci.

In der einen oder anderen Form wird das neue Coronavirus bleiben, glauben viele Wissenschaftler. Im Land können mehrere Varianten gleichzeitig im Umlauf sein, wie dies bei Erkältungs-Coronaviren und Influenza der Fall ist. Um sie in Schach zu halten, ist möglicherweise ein jährlicher Schuss erforderlich, wie z. B. der Grippeimpfstoff.

Der beste Weg, um die Entstehung gefährlicher Varianten zu verhindern, besteht darin, die Fälle jetzt gering zu halten und die große Mehrheit der Welt – nicht nur die Vereinigten Staaten – so schnell wie möglich zu immunisieren. Wenn bedeutende Taschen der Welt ungeschützt bleiben, wird sich das Virus auf gefährliche neue Weise weiterentwickeln.

“Dies könnte etwas sein, mit dem wir uns noch lange befassen müssen”, sagte Rosalind Eggo, Epidemiologin an der London School of Hygiene and Tropical Medicine.

Dennoch fügte sie hinzu: “Auch wenn es sich wieder ändert, was sehr wahrscheinlich ist, sind wir in einer besseren, viel stärkeren Position als vor einem Jahr, um damit umzugehen.”